Plomo en el agua potable

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2012-05-04 12:46:29
 

Definiciones iniciales

La corrosión es la forma de disolverse o desgastarse el metal debido a una reacción química (en este caso, entre el agua y las tuberías metálicas o entre dos metales diferentes).

Primer caudal es el agua que sale inmediatamente al abrir el grifo.

Dejar correr el agua es abrir un grifo de agua fría para dejar salir el agua que ha estado almacenada en las tuberías durante un largo período de tiempo. En casas nuevas, dejar correr el agua significa enviar un gran volumen de la misma a través de las tuberías para eliminar partículas de soldadura y fundente. Algunas veces, esto no se hace o se hace incorrectamente.

Fundente es la sustancia aplicada durante la soldadura para facilitar el flujo de la soldadura. El fundente contiene plomo y puede, en sí mismo, ser una fuente de contaminación.

Los sistemas públicos de agua proporcionan agua a 25 personas o más o tiene 15 o más conexiones de servicio (edificios o clientes).

La línea de servicio es la tubería que conduce el agua desde la cañería principal pública a un edificio. En el pasado, estaba hecha, con frecuencia, de plomo.

El agua blanda es el agua que no es "dura". El agua se considera dura si contiene una gran cantidad de minerales disueltos, como sales, que contienen calcio o magnesio. Es posible que haya oído del agua dura que interfiere con la acción del jabón para hacer espuma.

La soldadura es el compuesto metálico utilizado para sellar juntas en tuberías. Hasta hace muy poco, la mayoría de las soldaduras contenían aproximadamente un 50% de plomo.

Introducción

Antes de beber el agua, déjela correr

Si el agua de algún grifo en particular no se ha utilizado durante seis horas o más, deje correr el agua fría hasta que ésta salga de la tubería tan fría como sea posible. Se puede hacer de cinco a treinta segundos si se ha utilizado recientemente el agua durante mucho tiempo, como al ducharse o al hacer funcionar la cisterna del inodoro. Si no es así, deje correr el agua durante dos minutos o más. Mientras más tiempo el agua haya estado en las tuberías de su casa, más plomo ésta tendrá.

Utilice para beber sólo agua fría

Utilice sólo el agua del grifo de agua fría para beber, cocinar y, especialmente, para preparar la fórmula del bebé. Es posible que el agua caliente tenga más plomo. Las dos cosas que se han recomendado anteriormente son muy importantes para la salud de su familia. Probablemente, sean eficaces en la reducción del nivel de plomo en el agua, ya que la mayoría de este metal viene de las cañerías de su casa y no del agua local en sí.

Haga analizar el agua de su casa

Después de tomar las dos precauciones mencionadas anteriormente para reducir el plomo en el agua que utiliza para beber o cocinar, lleve una muestra para que la analicen. La única forma de estar seguro de la cantidad de plomo que existe en el agua de su hogar es analizándola en un laboratorio competente. El proveedor del agua de su casa le podrá ofrecer información o ayuda al respecto. El análisis del agua es especialmente importante en edificios altos, ya que el dejar el agua correr puede ser ineficaz, por la posible existencia de tuberías centrales soldadas con plomo.

Para obtener más información sobre el problema del plomo en el agua potable y sobre lo que usted puede hacer al respecto, lea las preguntas y respuestas en el resto de este folleto. El departamento de salud o de protección ambiental local o nacional le puede ayudar a obtener información adicional.

Peligros para la salud debido al plomo

Demasiado plomo en el organismo humano puede causar graves daños al cerebro, riñón, sistema nervioso y glóbulos rojos. El peligro es todavía mayor, incluso cuando el contacto haya sido durante un corto periodo de tiempo, para niños y embarazadas.

Procedencia del plomo en el agua potable

La cantidad de plomo en el agua potable es mayor, posiblemente, si:
- Su casa tiene grifos o accesorios de bronce, puesto que contiene plomo.
- Su casa o el sistema de agua tiene tuberías de plomo.
- Su casa tiene tuberías de cobre con soldaduras y la casa tiene menos de cinco años o, con frecuencia, el agua se queda en las tuberías durante varias horas.

¿Por qué el plomo es un problema?

Aunque se ha venido utilizado en numerosos productos para el consumidor, el plomo es un metal tóxico y ahora se sabe que es peligroso para la salud de los humanos si se inhala o ingiere. Las fuentes del plomo más importantes son: el aire ambiente, la tierra y el polvo (dentro y fuera de la casa), los alimentos (que pueden estar contaminados por el plomo del aire o en los envases) y el agua (debido a la corrosión en las tuberías). Por término medio, se calcula que el plomo en el agua potable contribuye del 10 al 20% a que los niños entren en contacto con este metal. En los últimos años, los controles de los con relación al plomo en la gasolina han reducido significativamente el número de personas expuestas a este metal. El grado del daño que causa depende de la cantidad a la que se esté expuesto (considerando todas las fuentes). Los efectos conocidos varían de cambios bioquímicos leves, si el grado de exposición es bajo, a problemas neurológicos graves e intoxicación (o incluso la muerte), si el nivel de contacto es extremadamente alto.

¿Afecta el plomo a todos por igual?

Los niños, bebés y fetos parecen ser más vulnerables a la intoxicación por plomo. Una dosis de plomo que puede tener pocas consecuencias en un adulto puede afectar mucho al organismo de un cuerpo pequeño. También, los niños absorben más rápidamente el plomo que ingieren. El desarrollo mental y físico de un niño puede sufrir daños irreversibles al ser expuestos al plomo. En bebés, cuya dieta consiste de líquidos hechos con agua, el plomo en el agua potable que consumen es la mayor fuente de este metal (del 40 al 60%).

¿Como puede el agua que bebo contaminarse con plomo?

En general, el plomo pasa al agua después de salir de la planta de tratamiento o del pozo. Es decir, la procedencia del plomo en el agua de su hogar posiblemente venga de las tuberías en su casa o soldaduras de las mismas. La causa más común es la corrosión, una reacción entre agua y el plomo de las tuberías o de la soldadura. El oxigeno disuelto, un pH bajo (acidez) y un bajo contenido de minerales en el agua son las causas más comunes de la corrosión. Todo tipo de agua puede tener gran cantidad de plomo. Uno de los factores que aumenta la corrosión es el de soterrar los equipos eléctricos (como las líneas de teléfono) por donde pasan las tuberías de agua. La corriente eléctrica acelera la corrosión del plomo en las tuberías. De todas maneras, no se deberán sacar los cables de las tuberías si un electricista cualificado no instala un sistema soterrado adecuado como alternativa.

¿Cómo influye el tiempo que hace que se construyó mí casa?

El agua potable contaminada con plomo es un problema frecuente en casas que son muy viejas o muy nuevas. Hasta principios de siglo, era común en algunas zonas, utilizar tuberías de plomo en el interior de las viviendas. También, se utilizaban las tuberías de plomo en las conexiones de servicio que llevaban el agua desde las instalaciones públicas de agua a las viviendas. Esto se ha dejado de hacer. Las tuberías de cobre han reemplazado a las de plomo en la mayoría de las zonas residenciales. Sin embargo, el uso de soldadura de plomo en las tuberías de cobre es frecuente. Los expertos consideran que ésta es la causa principal de la contaminación por plomo en el agua que corre en las tuberías de las viviendas en los Estados Unidos. Los grifos y accesorios de bronce también pueden filtrar plomo, aunque éstos no lo lleven. La información científica indica que, mientras más nueva es la casa, más peligro de contaminación por plomo existe. La cantidad de plomo disminuye a medida que el edificio envejece. Esto se debe a que los depósitos de minerales, a través del tiempo, forman un revestimiento en el interior de las tuberías (si el agua no es corrosiva). Este revestimiento aísla el agua de la soldadura. Durante los primeros cinco años (antes de la formación del revestimiento), el agua está en contacto directo con el plomo. Con frecuencia, el agua en edificios construidos en los últimos cinco años está muy contaminada con plomo.

¿Cómo puedo saber si el agua que bebo tiene demasiado plomo?

Debería hacer un análisis del agua para detectar el contenido de plomo. Su coste es variable. Como el plomo no se puede ver, oler y no tiene sabor, el análisis es la única forma de saber si existen cantidades dañinas en el agua potable. Debería sospechar si su casa tiene tuberías de plomo (es de color gris opaco y lo suficiente blando como para poderlo rayar fácilmente con una llave), si ve señales de corrosión (escapes frecuentes, agua rojiza, manchas en la vajilla o ropa limpia) o si las tuberías que no plásticas se instalaron en los últimos cinco años. El proveedor del agua puede tener información que le ayude, incluso le puede decir si la línea de servicio que se utiliza en su casa o área está hecha de plomo. El análisis del agua es importante si se vive en edificios altos, ya que dejar correr el agua no es muy eficaz.

¿Qué debo hacer para que me analicen el agua?

Tendrá que recoger muestras de agua del grifo y enviarlas a un laboratorio cualificado para que las analicen. Póngase en contacto con el servicio local de distribución de agua o con el departamento de salud para obtener información y ayuda. En algunos casos, estos centros analizan el agua para usted o le aconsejarán un laboratorio cualificado. Es posible que encuentre una empresa que haga el análisis en guías telefónicas o directorios de empresas en la categoría de "Laboratorios". Asegúrese de que el laboratorio que elija tenga autorización para analizar el agua potable y detectar la contaminación de plomo.

¿Cuál es el procedimiento del análisis?

La manera en que se deben recoger las muestras puede variar. Pocos laboratorios enviarán un técnico especializado para tomar las muestras. En muchos casos, el laboratorio le proporcionará envases con las instrucciones de cómo recoger las muestras. Si toma usted mismo las muestras, siga exactamente las instrucciones del laboratorio. De otra manera, los resultados podrían ser incorrectos. Asegúrese de que el laboratorio sigue los procedimientos de análisis y recoge las muestras indicadas por la EPA. Se debe tomar una muestra del primer caudal y otra después de haber dejado correr el agua.

Puede comprar agua embotellada para beber en su casa o en la oficina. El agua embotellada que se vende en todos los estados está regulada. La EPA no regula el agua embotellada. Al reparar o instalar tuberías nuevas en casas antiguas, informe por escrito al fontanero para que use materiales sin plomo. De igual modo, cuando construya una casa nueva, asegúrese de que se utilizan materiales sin plomo.

Antes de mudarse a una casa recién construida, quite todas las depuradoras de los grifos y deje correr el agua por lo menos 15 minutos, para eliminar partículas sueltas de soldadura o fundente de las tuberías. De vez en cuando, mire las depuradoras y elimine cualquier acumulación de material suelto que haya aparecido.

¿Qué se debe hacer con otras fuentes de plomo que no sean las de agua potable?

Como ya se ha mencionado, se calcula que el agua potable contribuye sólo del 10 al 20% del total de la exposición al plomo en los niños. Pregunte al departamento local de salud para obtener más información sobre otras fuentes de plomo a las que puede estar expuesto. Algunas precauciones generales pueden ayudar en prevenir el contacto con plomo en el hogar:

- Evite desconchar la pintura de su vivienda si no está seguro de que no contiene plomo. La pintura con plomo debe ser retirada por alguien que sepa cómo protegerle del polvo causado por la misma. También, puede eliminar la contaminación por plomo fregando los suelos, lavando los antepechos de las ventanas, la tapicería y cualquier otro objeto donde los niños puedan poner la boca.

- Haga que los niños se laven las manos después de jugar en la tierra o en la nieve.

- Nunca deje los alimentos en latas abiertas, póngalos en envases hechos de cristal plastificado o de acero inoxidable. Utilice cerámica esmaltada solamente de adorno si no sabe si contiene plomo.

- Si trabaja con plomo, no lo lleve a su casa. Dúchese y cámbiese en el trabajo y lave su ropa separada.

¿Existen muchos tipos de dispositivos para el tratamiento de agua que funcionen bien?

Hay muchos dispositivos que garantizan reducir de forma eficaz el contenido de plomo, pero los que no han sido diseñados para eliminarlo no funcionarán. Le sugerimos que siga los consejos que se muestran a continuación antes de comprar cualquier dispositivo:

- Evite las declaraciones falsas y las tácticas utilizadas para asustarle. No confíe en los análisis para determinar la calidad del agua que se hacen gratuitamente y que los proporciona un vendedor, muchos análisis son inexactos o le ofrecen información falsa. Investigue la reputación y legitimidad de la empresa o del representante de ventas.

- Evite firmar contratos o acuerdos que le obliguen a cumplir con "ofertas limitadas" o que asegure un derecho a acreedores sobre su casa. Tenga mucho cuidado y no ofrezca por teléfono información sobre sus tarjetas de crédito. Verifique cualquier oferta relacionada con premios.

- Como ya se ha recomendado, verifique las declaraciones de los fabricantes.

¿Qué hacen los gobiernos con del problema del plomo en el agua en las tuberías de las viviendas?

Existen dos acciones principales para reducir el contacto con el plomo.

- La EPA ha establecido el nivel de acción para el plomo en el agua potable a 15 partes por billón (ppb). Esto quiere decir que los servicios de agua deben asegurar que ésta no exceda ese nivel en, por lo menos, el 90% de las casas de las que se han obtenido las muestras. Si el agua de la vivienda excede ese límite, el servicio debe tomar ciertas medidas para corregir el problema. Los servicios deben también notificar a los ciudadanos cualquier violación del nivel de acción.

- En junio de 1.986, el presidente estadounidense Reagan firmó una serie de enmiendas a la SDWA. Estas enmiendas requerían que se usasen tuberías, soldaduras y fundentes sin plomo en las instalaciones o reparaciones de cualquier sistema público de agua o en cualquier edificio residencial o comercial conectado a un sistema público de agua. Bajo las provisiones de estas enmiendas, se considera que las soldaduras y los fundentes no contienen plomo cuando no contienen más del 0'2% del metal. En el pasado, la soldadura contenía aproximadamente un 50% de plomo. Las tuberías y los accesorios se considera que no tienen plomo si no contienen más del 8% del metal. Estos requisitos entraron en vigencia en junio de 1.986, dando de plazo hasta junio de 1.988 para implementar y hacer cumplir estos nuevos límites. Aunque los estados prohibieron todo uso de materiales con plomo en los sistemas de agua potable, dichas prohibiciones no eliminan la contaminación por plomo dentro de los materiales existentes. Al ejecutar la prohibición, algunos estados se encontraron con que se continuaba usando la soldadura de plomo en las instalaciones de tuberías nuevas. Aunque los fontaneros responsables siempre cumplen con dicha prohibición, algunas instalaciones de tuberías o reparaciones con soldaduras de plomo pueden pasar desapercibidas por el número limitado de inspectores (las muestras tomadas después de hacer correr el agua indicarán la eficacia de hacer esto antes de utilizar el agua).

¿Cuánto plomo es demasiado?

Los niveles impuestos por el gobierno estadounidense limitaba inicialmente la cantidad de plomo en el agua a 50 ppb. Como resultado de la nueva información sobre la salud y el contacto con el plomo, la EPA ha establecido el nivel de 15 ppb como límite. Si las pruebas demuestran que el nivel de plomo en el agua corriente de la vivienda es de 15 ppb o más, se aconseja, sobre todo si hay niños, reducir, en lo posible, el nivel del plomo en el agua. La EPA calcula que más de 40 millones de personas en Estados Unidos consumen agua que puede contener plomo en exceso. Un ppb es igual a 1 microgramo por litro (µg/l) o 0'001 miligramos por litro (mg/l).

¿Cómo puedo reducir el contacto con el plomo?

Si el agua potable de su vivienda está contaminada con plomo (o hasta que lo compruebe), hay varias cosas que puede hacer para reducir el contacto con él. Si existe problema o sospecha que puede existir, se deben tomar dos de las siguientes acciones inmediatamente. Las demás, se aconsejan según las circunstancias de la situación en particular.

Acciones inmediatas:

Lo primero que debe hacer es dejar de beber o utilizar el agua que ha estado en contacto con las tuberías de su casa durante más de seis horas, es decir, durante la noche o mientras estaba en el trabajo. Antes de usar el agua para beber o cocinar, deje correr el grifo de agua fría hasta que salga lo más fría posible. Se debe hacer esto en cada grifo de agua potable, ya que ducharse en el baño no solucionará el problema del agua en la cocina. Los edificios construidos antes de 1.930 podrían tener líneas de servicio hechas de plomo. Dejando correr el agua durante unos 15 segundos más después de que se enfríe también eliminará el plomo del agua en la línea de servicio. Es importante dejar el agua correr, porque cuanto más expuesta esté a las tuberías o soldaduras de plomo, mayor será la posibilidad de contaminación. El agua que sale después de haberla dejado correr no habrá estado durante mucho tiempo en contacto con las tuberías o soldaduras de plomo.

Una vez que se haya dejado correr el agua del grifo, se puede llenar una o más botellas y ponerlas en la nevera para utilizarla más tarde ese mismo día. Cuando el agua se está dejando correr, aproximadamente los primeros 5 litros se pueden utilizar para otras cosas, como fregar los platos o lavar la ropa; no hay porqué desperdiciarlos.

Nota: dejar el agua correr puede ser ineficaz en edificios altos con tuberías de abastecimiento de gran diámetro y unidas con soldaduras de plomo.

Lo segundo que debe hacer es no usar agua para cocinar o beber del grifo de agua caliente. El agua caliente disuelve más cantidad de plomo y más rápidamente que el agua fría. Por tanto, no use el agua que sale del grifo del agua caliente para cocinar o beber, sobre todo para preparar la los alimentos infantiles. Si necesita agua caliente, use agua del grifo de agua fría y caliéntela en la cocina. Utilice para beber solamente el agua que antes se haya dejado antes correr.

Otras acciones

Si usted recibe el agua de un sistema público de agua, póngase en contacto con su proveedor y pregúntele si el sistema tiene tuberías de plomo y si el agua es corrosiva. Si la respuesta a una de las preguntas es afirmativa, pregúnteles qué tipos de medidas están tomando para solucionar el problema de la contaminación por plomo. El agua potable se puede tratar en la planta para hacerla menos corrosiva. Ciudades como Boston y Seattle lo han hecho con buenos resultados por menos de un dólar por persona al año. El tratamiento para reducir la corrosión también le protegerá y ahorrará dinero al proveedor mediante la reducción de daños en las tuberías. Las cañerías principales que contienen tuberías de plomo se pueden cambiar al igual que aquellas partes de las conexiones de servicio hechas de plomo que están bajo la jurisdicción del proveedor.

Si tiene un pozo u otra fuente de agua, también puede tratar el agua para hacerla menos corrosiva. Los dispositivos de control de corrosión para viviendas pueden ser filtros de calcita u otros dispositivos. Los filtros de calcita se deben instalar en la línea entre la fuente de agua y cualquier otra conexión de servicio de plomo o tubería con soldaduras de plomo. Puede pedir ayuda al departamento de salud o de agua para encontrar estos productos.

Recientemente, han salido al mercado varios dispositivos de filtración por cartucho que utilizan varios tipos de medios de filtración, como carbón, resinas de intercambio iónico, alúmina activada y otros productos. Si no han sido certificados como se describe a continuación, la eficacia de estos dispositivos para reducir el contacto con el plomo a través del agua corriente puede variar mucho. Se recomienda que antes de comprar un filtro, se verifique la información aportada por el vendedor. Si ha comprado un filtro, cámbielo periódicamente como se especifique en las instrucciones del fabricante. Al no hacerlo, puede estar expuesto a altos niveles de plomo.

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